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Choice of Law — First Party Uninsured Motorist — State of Contract Formation

Uninsured Motorist cases are founded in contract law. Uninsured Motorist cases are lawsuits against a person’s own insurance company to recover those damages caused by someone who did not have insurance or who did not have enough insurance. Usually, it is as a result of a car accident. But Uninsured Motorist cases can arise out of being injured as a passenger, pedestrian, or even being a bicycle rider!  

When an insurer does not settle an Uninsured Motorist case and a Plaintiff sues and gets more than the coverage limits, the Plaintiff can recover the excess judgment if his or her lawyer can show certain factors and perfects the claim. First, such an effort to recover the excess judgment is called a “bad faith” claim. Next, if the bad faith claim is against one’s own insurance company, it is called a “first party” bad faith claim. Such a “first party” bad faith claim has to be perfected by filing a civil remedy notice under Florida Statute 624.155. You can see that law by clicking on this link: http://www.flsenate.gov/Laws/Statutes/2011/624.155. Anyhow, if a Plaintiff gets an excess judgment and can show bad faith and that they complied with Florida Statute 624.155, he or she might be able to get even more money than the policy of insurance they paid for.

On March 30, 2012, the 5th District Court of Appeals ruled in a bad faith first party case. The case was Higgins v. West Bend Mutual Insurance Company. The Higgins were from Minnesota and their insurance policy, a contract, was entered into in Minnesota. They got into an accident while vacationing in Orlando. The Higgins recovered $100,000.00 from the person who caused the accident, or the “third party”. Then, they presented their case to their own insurance company for underinsured motorist coverage. They had $100,000.00 in uninsured motorist coverage.  Their own insurance company refused to pay that. So they went to trial. And they won a $260,000.00 verdict. The court ordered West Bend Insurance Company pay their $100,000.00 limits, which they did. 

But the Higgins wanted to recover the excess judgment. And they pursued it under Florida’s Civil Remedy and Bad Faith laws described above. The insurance company defended on the grounds that the law that governs is the law of where the contract was executed, the principal of “lex loci contractus”. And the since the insurance contract was executed in Minnesota, the insurance company relied on Minnesota law which does not have a provision for “first party” bad faith. The Higgins argued that the law that applied was Florida Law, where the contract was performed. And Florida Law has a provision for “first party” bad faith.

The trial court ruled for the insurance company. On appeal, the 5th DCA held that questions of obligation of contracts are substantive and that the principal of lex loci contractus applies. That means that the 5th DCA held that the law of where the contract was executed, or formed, is the law that governs. Therefore, the Court ruled that the Higgins were out of luck and did not have a claim for “first party” bad faith because Minnesota law did not provide for such a claim.

In the end, while the Higgins were out of luck, you may not be. If you are vacationing in Florida and get into an accident, your rights under your uninsured motorist policy will be governed by the State where you bought your policy. And if your home state allows for a bad faith claim, then we will make sure that any analysis of your accident case accounts for that. Either way, we will do the research and make sure that you get the correct advice. 

Whether you are vacationing in Florida or a resident, we can advise you on your uninsured motorist claim, analyze whether there is any bad faith, protect your rights and get you the compensation you deserve. Just call us at 305-285-1115 or email us at jonahwolfson@wolfsonlawfirm.com.

Los casos de automovilistas sin seguro se basan en la ley de contratos. Los casos de automovilistas sin seguro son demandas contra su propia compañía de seguros para recuperar los daños causados ​​por alguien que no tiene seguro o que no tiene un seguro suficiente. Generalmente, es por el resultado de un accidente de auto. Pero los casos de automovilistas sin seguro puede surgir por haber resultado herido como pasajero, como peatón, ¡o incluso como ciclista!

Cuando una compañía de seguros no resuelve un reclamo relacionado con un  conductor no asegurado y una persona inicia una demanda y obtiene más de los límites de cobertura, el demandante puede recuperar el exceso resuelto en el juicio, si su  abogado puede demostrar ciertos factores y perfecciona el reclamo. En primer lugar, el esfuerzo por recuperar el exceso resuelto en juicio es denominado reclamo de “mala fe”. Seguidamente, si el reclamo de mala fe es contra su propia compañía de seguros, es llamado reclamo de mala fe de “primera parte”. Dicho reclamo de mala fe de “primera parte” debe ser perfeccionado mediante la presentación de un aviso de reparación civil según lo establece el Estatuto de Florida 624.155. Usted puede ver esta ley haciendo click en este link: http://www.flsenate.gov/Laws/Statutes/2011/624.155. De todas maneras, si un demandante obtuvo un exceso resuelto en juicio y puede mostrar mala fe y que ha cumplido con el Estatuto de Florida 624.155, él o ella podrían obtener aún más dinero que la póliza de seguros que han pagado.  

El 30 de marzo de 2012, el Tribunal de Apelaciones del Quinto Distrito (5th District Court of Appeals) dictaminó en un caso de mala fe de primera parte. El caso fue Higgins v. West Bend Mutual Insurance Company. Los Higgins eran de Minnesota y su póliza de seguros, un contrato que fue suscrito en Minnesota. Ellos tuvieron un accidente mientras estaban de vacaciones en Orlando. Los Higgins recuperaron $100,000.00 de la persona que causó el accidente, o la “tercera parte”. Luego, ellos presentaron el caso a su propia compañía de seguros, por la falta de cobertura suficiente del automovilista. Ellos tenían $100,000.00 en cobertura relacionada con conductores sin seguro. Su propia compañía de seguros se negó al pago de dicha suma. Entonces fueron a juicio. Y ganaron una sentencia de $260,000.00. El Tribunal ordenó a West Bend Insurance Company a pagar sus límites de $100,000.00 lo cual se hizo.

Pero los Higgins querían recuperar el exceso resuelto en juicio. Y procedieron con una acción civil contemplada en las leyes de Remedios Civiles de Florida y Mala Fe (Florida’s Civil Remedy and Bad Faith), las cuales se han descrito anteriormente. La compañía de seguros defendió su postura argumentando que la ley que gobierna (en este tipo de casos) es la ley donde el contrato se ejecutó, según el principio “lex loci contractus”. Y debido a que el contrato de seguro fue ejecutado en Minnesota, la compañía de seguros se basó en la ley de Minnesota, la cual no tiene una disposición de mala fe de “primera parte”. Los Higgins argumentaron que la ley aplicable era la ley de Florida, la ley donde el contrato fue llevado a cabo. Y la Ley de Florida sí tiene una previsión de mala fe de “primera parte”. 

El Tribunal dictaminó a favor de la compañía de seguros. En su apelación la Corte de Apelación del Quinto Distrito indicó que las cuestiones relativas a las obligaciones de los contratos son sustantivas y que es de aplicación el principio de “lex loci contractus”. Esto quiere decir que la Corte de Apelación del Quinto Distrito resolvió que la ley donde el contrato fue ejecutado o formado es la ley que se aplica. Por consiguiente, la Corte indicó que los Higgins no habían tenido suerte y no tenían derecho a un reclamo de mala fe de “primera parte” porque la ley de Minnesota no permitía la posibilidad de tal reclamo.

Sin embargo, aún si los Higgins no han tenido suerte, su caso puede no ser igual. Si usted se encuentra de vacaciones en Florida y resulta víctima de un accidente, los derechos correspondientes a su póliza relacionada con conductores sin seguro serán regulados por las leyes del Estado donde contrató su póliza. Y si dicho Estado permite un reclamo de mala fe, entonces le aseguraremos que cualquier análisis de su accidente tenga en cuenta dicho dato. De cualquier manera, realizaremos la investigación correspondiente y nos aseguraremos que obtenga el consejo correcto.

Si se encuentra de vacaciones en Florida, o es un residente del estado, podemos aconsejarle sobre su reclamo de automovilista sin seguro, analizar si existe mala fe, proteger sus derechos y obtener la indemnización que merece. Solamente comuníquese con nosotros al  305-285-1115 o envíenos un correo electrónico a jonahwolfson@wolfsonlawfirm.com.